Apenas iniciando cada año podemos ser testigos de la primera lluvia de estrellas. Las Cuadrántidas. Entre el 1 y el 6 de enero. Aunque su máxima actividad, es decir, el momento para una mejor observación, será la madrugada del 4 de enero. Se espera una tasa máxima de meteoros visibles de alrededor de 80 por hora. Para muchos esta lluvia de estrellas o de meteoros, como también se les llama, es la mejor del año.

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Las lluvias de estrellas anuales surgen cuando la Tierra pasa a través de escombros dejados por cometas de corto período, que se van desintegrando en su órbita alrededor del Sol. Y que esta intercepta a la de nuestro planeta. Cuando estos fragmentos del tamaño de una piedra chocan con la atmósfera de la Tierra, se queman a una altitud de alrededor de 70 a 100 km, apareciendo como las llamadas estrellas fugaces. El “responsable” de las cuadrántidas es el Cometa C/1490 Y1, descubierto hace 500 años. Su núcleo se ha reducido considerablemente y ya no es visible. Actualmente de sus restos ha quedado una “roca” conocida como el Asteroide 2003 EH1.

¿POR QUÉ CUADRÁNTIDAS?

Las lluvias de estrellas derivan su nombre a la constelación de la cual parecen provenir las estelas que dejan al quemarse en la atmósfera sus fragmentos. A ese punto se le llama radiante. Como un punto de fuga en dibujo técnico.

Quadrans_Muralis

En su momento, los primeros registros de esta lluvia de estrellas, el radiante se ubicó en la constelación Quadrans Muralis, creada por el astrónomo francés Jerome Lalande en 1795. Esta llevaba el nombre de un instrumento astronómico usado para observar y trazar estrellas, el cuadrante. Y se encontraba entre las constelaciones del Dragón y el Boyero, cerca del mango de la Osa Mayor.

En 1922, la Unión Astronómica Internacional formó la lista de constelaciones que conocemos hoy, o modernas, y eligió no incluir a Quadrans Muralis, entre otras.

¿CÓMO OBSERVAR LAS CUADRÁNTIDAS?

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Imagen: Stellarium

Para este año la luna nos favorece, al estar creciente se oculta después de la medianoche. Debemos entonces esperar a que aparezca en el cielo la constelación del Boyero, así que las horas más optimas para observación de la lluvia es en la madrugada después de las 3 de la mañana y antes de la salida del Sol mirando al nororiente. Esta constelación se distingue fácilmente por su estrella más brillante llamada Arturo, una supergigante roja; y por la constelación que lo acompaña, la Corona Boreal, con sus estrellas en forma de letra U.

Para observar este fenómeno astronómico no es necesario un telescopio, ni prismáticos. Lo que se necesita es estar lejos de la contaminación lumínica, es decir, alejarnos de zonas con mucha emisión de luz y buscar sitios oscuros. Abrigarse muy bien y tener cielos despejados. No mire directamente hacia el radiante, en donde los meteoros tendrán estelas cortas. Observe hacia unos 45º afuera del radiante, aunque en realidad una estrella fugaz puede aparecer en cualquier parte del cielo.

¿QUÉ MÁS PUEDO HACER ADEMÁS DE MARAVILLARME?

Cuando vea un meteoro intente prologar su trayectoria y mire si intercepta el radiante. Si lo hace, es una cuadrántida, por ejemplo. En caso contrario es un meteoro esporádico. Tampoco seria raro observar algunos bólidos, fragmentos un poco más grandes que dejan coloridas estelas que duran algunos minutos en el cielo (ahí podríamos usar binoculares para observarlas más de cerca), esos colores nos dicen algo de su composición. También es interesante hacer un conteo de las estrellas fugaces observadas en un período de tiempo, para así obtener un promedio.

Bueno, con esto solo queda decir cielos claros y a disfrutar de una lluvia de estrellas.

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Foto: Ariel Maderna, star party, Mendoza, Argentina. Varias en una sola toma ( comienzo de las gemínidas) con algún que otro satélite también.

RESUMEN DE TÉRMINOS: 

¿Qué es una estrella fugaz? El nombre correcto es “meteoro”. El meteoro es el fenómeno luminoso que se observa cuando una partícula interplanetaria atraviesa nuestra atmósfera. El objeto que se consume durante el meteoro se llama “meteoroide” y si llegara a sobrevivir algún fragmento hasta su impacto en el suelo, se llama “meteorito”.

Diferentes nombres para un meteorito entrando a la Tierra.